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Hace unos años, el productor Dennis Herring recibió una pregunta persistente sobre la leyenda del blues Buddy Guy. ¿Por qué, disco tras disco, Guy perseguía el éxito cruzado? Parecía estar trabajando duro, tratando de empujar una marca de fusión de blues-rock a la gente que simplemente no lo estaba comprando.

Lo que debería estar haciendo, razonó Herring, es hacer álbumes de blues tradicional que reflejen con mayor precisión no solo su estatura en el panteón del blues como uno de sus pocos íconos vivos, sino también la gama completa de sus habilidades dentro del género.

Un impulso bastante implacable para corregir esto parece haber provocado otro renacimiento en la larga carrera de los grandes del blues. Después de un lapso de aproximadamente 15 años en las grabaciones de estudio, Guy, galardonado con el Premio Nosotros Century de 1993, resurgió a principios de los 90 con una serie de álbumes en el sello Silvertone.

Si bien cada uno, especialmente el esfuerzo de 1991 Damn Right, Ive Got the Blues, decorado con un premio Grammy, ayudó a reforzar su reputación y reavivar su carrera, los dos sets más recientes de Guys para el sello, ambos producidos por Herring, exigen más atención y respeto.

En 2001, Guy y Herring crearon Sweet Tea, en el que el artista, que ahora tiene 66 años, le dio un descanso momentáneo a su elegante estilo característico del blues de Chicago. En su lugar, abrazó el sonido hipnótico y lascivo del blues de las colinas del norte de Mississippi dominado por artistas de blues y Fat Possum venerados pero poco conocidos como RL Burnside y el difunto Junior Kimbrough.

Los críticos instantáneamente elogiaron el set como un triunfo que reveló un lado de Guy que la mayoría pensó que nunca vería y reveló talentos que muchos no sabían que poseía. Era como escuchar a un perro viejo dominar nuevos trucos.

El 3 de junio, Silvertone lanzó la segunda colaboración de Herring and Guys, Blues Singer, un conjunto totalmente acústico que es el primer álbum de Guy empeñado en enfatizar sus habilidades de canto poco apreciadas sobre su heroísmo de guitarra. A lo largo del álbum, Guy toca inusualmente sin púa de guitarra. Tocando las cuerdas de una guitarra archtop Harmony de los años 50 con el pulgar y los dedos, agrega un tono y una intimidad que rara vez escuchamos de él.

Es un estilo de interpretación estrictamente aplicado por Herring durante la grabación de los álbumes que ayuda a que Blues Singer sea una escucha sorprendente. Juntos, Sweet Tea y Blues Singer le informan al oyente que si crees que Buddy Guy se dio cuenta, simplemente no sabes ni la mitad.

Y Blues Singer, que cuenta con la participación de Eric Clapton y BB King, no podría haber llegado en mejor momento.

El Congreso declaró 2003 como el Año del Blues. Se espera que una miniserie de blues de Martin Scorsese y una película relacionada de Antoine Fuqua que celebra el género presenten al artista de manera destacada cuando se estrenen a finales de este año. Por lo tanto, parece seguro que Guy ganará más respeto y muchos oídos nuevos este año.

Herring, que ha trabajado con Counting Crows y Camper Van Beethoven, comenzó a presionar a Silvertone y a la gerencia de Guys hace algunos años sobre el concepto de Sweet Tea, sintiendo que podría sacar al artista de la rutina en la que sentía que Guy estaba atrincherado.

Inicialmente, el bluesman dudaba. Estuvo y sigue interesado en tener hits. Y este proyecto no era compatible con la corriente principal en lo más mínimo. Además, no estaba familiarizado con la escena del norte de Mississippi. Sin embargo, después de cierta persuasión, Guy se convenció del proyecto.

Herring dice que hacer el álbum y grabar al nativo de Luisiana en los estudios Sweet Tea de los productores de Oxford, Mississippi, fue una oportunidad para tomar al chico de Chicago y tirarlo de vuelta al barro, de donde vino.

Y con Blues Singer, Guy se enturbia aún más. El álbum está más dedicado al sonido y estilo de los primeros Delta blues que a cualquier cosa que Guy haya grabado, incluidos los sets acústicos que grabó con el arpista de blues Junior Wells. Y eso es en gran medida por el diseño de Herrings. Quería que el disco fuera realmente primario, incluso haciendo que Muddy Waters pareciera algo así como el lado moderno del blues, dice.

Sin embargo, tuvo cuidado de asegurarse de que el álbum mantuviera el sonido trance y rural del norte de Mississippi que Guy dominó en Sweet Tea. Y eso es apropiado, considerando que fue durante las sesiones de mezcla de Sweet Tea que nació Blues Singer.

Mientras escuchaba la única pista acústica del álbum, Done Got Old, que abría el set, el entonces jefe de Zomba, Clive Calder, comentó a Herring: Sería genial hacer un álbum completo como este con Buddy.

Herring tomó el proyecto a partir de ahí. Como fue el caso con Sweet Tea, eligió varias de las canciones que Guy cubrió, incluidas las pistas de John Lee Hooker Crawlin Kingsnake, Black Cat Blues y Sally Mae.

El disco destaca por la intimidad que se siente a lo largo de sus 12 temas. Parte de eso viene del hecho de que la mitad del disco es simplemente Guy, su voz y su guitarra acústica. Pero también se debe en parte al hecho de que las tomas se cortaron en la sala de control de Sweet Tea. Allí, Guy tocó solo o con sus compañeros de banda, incluido el guitarrista de Squirrel Nut Zippers, Jimbo Mathus, quien también tocó en Sweet Tea.

Aún así, nada resultó más integral para la sensación de bajo perfil del álbum que la ausencia de la púa de guitarra. Herring dice: Lo obligó a ser un poco más puramente melódico o económico; un poco más de autoedición. Cuando tomaba una púa y comenzaba a tocar, caía en algunas de estas cosas automáticas que le escuché hacer antes. Y me gustó la idea de que este disco tuviera una sensación completamente diferente.

Guy dice: Me dolían tanto los dedos en ese álbum, hombre, que casi estaba llorando; y cada vez que tomaba una selección, él estaba en la sala de ingenieros y decía: No, no, no, tienes la selección.

El álbum me arrebató un poco, agrega Guy, recordándole cuán pocos de sus héroes y compañeros como Fred McDowell, Son House y Waters quedan. Dice, Una vez, me fui a dormir y me desperté y yo era el chico joven. Entonces, de repente, me fui a dormir y me desperté y ¡era el anciano!

Aunque admite que tiene hambre de un éxito, también admite rápidamente que después de esos largos años fuera del estudio, aprovecha la oportunidad de grabar, independientemente del potencial comercial del proyecto.

Ya sea el blues eléctrico de Chicago, el trance del norte de Mississippi de Sweet Tea o el material acústico de Delta en Blues Singer, está promoviendo la música que ama. Eso es quizás más importante para él que un disco de éxito. Él dice, cualquier cosa para ayudar a la tristeza si está golpeando una tina, hombre, solo llámame: estoy listo.

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Extraído del número del 5 de julio de 2003 de Billboard. El texto original completo del artículo está disponible en la sección Servicios Premium de Billboard.com.

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