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Visualizar el realismo de la vida en la actualidad Cuando un AZ adolescente, cuyo nombre de nacimiento es Anthony Cruz, pronunció esas líneas iniciales en Nas Lifes a Bitch durante una de las sesiones de Illmatic hace casi 20 años, todo cambió.

El verso de AZ está cimentado para siempre en la historia del hip-hop. Cuando se menciona a Illmatic en los círculos de rap, AZ suele ser el nombre que aparece primero después de Nas. Después de todo, AZ es quien escribió el gancho que desencadenó todo un movimiento sobre cómo soportar las frustraciones personales para alcanzar alturas de celebración. Sus contribuciones a Lifes a Bitch lo llevaron de una relativa oscuridad a convertirse en el rapero más buscado por las principales discográficas una vez que Illmatic se lanzó el 19 de abril de 1994. Como dice AZ, el rumor callejero de Lifes a Bitch le dio la oportunidad de firmar con EMI por su debut seminal, Doe or Die.

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Lanzado hace 20 años hoy (10 de octubre de 1995), la anticipación de Doe or Die fue alimentada por el sencillo de radio Sugar Hill. El corte producido por LES alcanzó el puesto 25 en el Nosotros Hot 100 y eventualmente se convertiría en oro certificado. Mientras que Rather Unique atendía a sus fanáticos conscientes del rap, Sugar Hill se conectó comercialmente porque transmitía el estilo de vida mafioso, una ilustración de ser un jefe con exceso de lujos. Además de los sencillos, Doe or Die contó con más colaboraciones con Nas (Gimme Yours and Mo Money, Mo Murder, Mo Homicide) y contó con la producción de productores emergentes como Pete Rock, Buckwild y LES, que rodaron en el mismo círculo que Nas en el tiempo.

En retrospectiva, Doe or Die no alcanzó el mismo nivel de notoriedad que Illmatic , a menudo se lo considera un clásico subestimado. Aún así, los entusiastas leales clasifican el proyecto de AZ entre otros álbumes influyentes que salieron en 1995, como Raekwons Only Built 4 Cuban Linx , Mobb Deeps The Infamous y Ol Dirty Bastards Return to the 36 Chambers: The Dirty Version. Capturó la esencia del arenoso boom bap de Nueva York, perfeccionando la fórmula de letras duras y producción arenosa que sus compañeros han popularizado. Hasta la fecha, el álbum ha vendido más de un millón de copias.

En el 20 aniversario de Doe or Die , Nosotros habló con AZ sobre cómo surgió el álbum. Doe or Die es un vistazo de un MC joven y hambriento cuyas ambiciones eran salir del barrio y perseguir la buena vida.

Volvamos al 95. Durante ese tiempo cuando el álbum estaba a punto de lanzarse, ¿qué puedes recordar sobre la emoción antes de que saliera?

Sacamos Bastante Único y sacamos Sugar Hill. Al principio, no me gustaba Sugar Hill porque nos estábamos transformando a la era B-Boy de solo batería, trampas y letras y luego, al mismo tiempo, Biggie tenía ese hit de Juicy. Fue solo esa sensación retro y disco la que se apoderó del hip-hop. Así que mi Sugar Hill estaba en la misma línea, pero estaba un poco molesto porque lo sacamos.

Yo estaba bien con Pete Rocks Bastante Único. Estaba feliz por eso porque estaba recibiendo el amor clandestino que quería atender. Pero luego, Sugar Hill, después de que lo apagamos durante tres meses porque lo descartamos en junio, realmente no se incendió hasta agosto-septiembre. Eso sí, el álbum salió en octubre. Así que Bastante Único solo estaba recibiendo su amor clandestino y yo lidiando con mis compañeros, me mantuvo con vida. Pero luego Sugar Hill, sentí que me vendí. Esta es una verdadera charla. Sentí que me había agotado escuchando Sugar Hill. Yo estaba como, Maldita sea, me vendí.

Cuando salió Illmatic por primera vez, se filtró tanto que no se vendió en absoluto. Illmatic no se vendió cuando salió por primera vez. Siento que quería cerrar la brecha entre mis amigos. Y creo que la razón por la que no se vendió mucho fue porque se filtró y todo el mundo hablaba de ello. Ya sabes, fueron 10 cortes y nueve de ellos ya estaban fuera. Lo único que no escucharon fue Lifes a Bitch, creo, lo que me consiguió el trato. Y luego, en agosto, apareció Sugar Hill. Agosto-septiembre, se estaba volviendo loco. Fue un éxito, así que me llevó hasta el lanzamiento el 10 de octubre de 1995. Creo que ahí fue cuando realmente me entusiasmé, alrededor de septiembre.

¿Pensaste que te vendiste cuando hiciste Sugar Hill?

Solo quería mantener las rimas estrictamente decentes. No quería tener nada que ver, hasta el día de hoy, con la radio. Supongo que con lo que crecimos fue Mr. Magic, DJ Red Alert y cosas así, así que solo eran letras y ritmos. Sugar Hill era más un groove que nuestros tíos y tías escuchaban cuando éramos pequeños, pero eso no estaba relacionado únicamente con el hip-hop. El hip-hop era batería, trampas y letras duras. Pero en ese momento, estábamos hablando sobre el estilo de vida. Así que supongo que la música fue suficiente para que los oyentes realmente pudieran entender el estilo de vida que se vivía porque el hip-hop comenzó en las calles. Fue rebelde. Pero al mismo tiempo en los años 80, era la era del crack. Vivíamos en esa época del crack para mis compañeros. Los Nas y los Wus y los Biggies. No somos de esa época, así que teníamos una historia diferente que contar en los 90. Supongo que la música nos ayudó a transmitir nuestra historia.

Cuando te estabas preparando para sacar Doe Or Die , Mobb Deeps The Infamous estaba fuera. Raekwons Purple Tape también salió. ¿Cómo describirías el sonido de Nueva York en ese momento y dónde encaja Doe or Die ?

Tuve lo mejor de ambos mundos. Tienes que entender, mucha gente no tuvo éxito en la radio. Solo ciertas personas tenían eso, y todavía tenía esa conexión subterránea también. Teníamos el juego bloqueado en ese momento. Todos estaban fuera: The Wu, The Mobb, Biggie, ODB. Todos. Nueva York tenía el juego cerrado en ese momento. Entonces, la costa oeste estaba haciendo lo suyo con Snoop y Death Row, teníamos tantos artistas de este lado que simplemente dominaban las listas de éxitos, dominaban las ondas de radio, dominaban todo.

Este álbum ayudó a presentar el rap mafioso al mundo. ¿Te atribuyes el mérito de eso?

No, no necesariamente. Esa era solo una zona en la que todos estábamos. Solo estábamos tratando de retratar ese dinero y ese estilo de vida. [John] Gotti era de la ciudad de Nueva York. Entonces, solo estábamos tratando de representar esa vida. Esa aura estaba en el aire en ese momento. Creo que todos contribuyeron a eso, honestamente.

Lifes A Bitch fue un gran look para ti. Cuando estabas haciendo Doe or Die , ¿Nas te dio alguna guía?

Ambos estábamos en el entrenamiento oscuro porque él tampoco sabía nada. Tienes que entender, su álbum salió justo un año antes que el mío, así que él también estaba aprendiendo. Estaba cerca de él cuando estaba grabando su álbum, así que vi los pros y los contras. Él fue solidario. Cuando estaba grabando mi álbum, él estaba allí, pero también estaba haciendo lo suyo.

Estuvo en Gimme Yours y Mo Money, Mo Murder, Mo Homicide. ¿Recuerdas su reacción cuando el álbum cayó en ese entonces?

Estaba emocionado y eso lo motivó a volver al negocio. Vio el éxito de Doe or Die , y estaba como OK. Una vez más, a Illmatic no le fue tan bien como todos esperaban porque se filtró mucho. Era amor, pero se filtró tanto que todos sintieron que ya lo tenían. No obtuvo el éxito que estoy seguro de que quería. Obtuvo el respeto que todos queríamos, pero vio el éxito de Sugar Hill y Doe or Die . Tienes que entender que fui Gold desde arriba. Fui Oro, y Sugar Hill estaba en camino a Platino. Lo estaba mirando como, OK, genial. Muy bien, sé lo que tengo que hacer. Regresó al laboratorio e hizo que las cosas sucedieran.

Cuando los fanáticos del rap vuelven y escuchan a Illmatic y Doe or Die , siempre los comparan. Cuando estabas haciendo el álbum, ¿alguna vez pensaste que estabas haciendo un Illmatic para ti?

Estaba tratando de hacer un álbum. Eso sí, no tenía el concepto de dejarme sacar este álbum. Un álbum para mí solo tenía 12 raps, así que ahora tengo que escribir un álbum. Para mí, ese fue el mayor enfoque de todo. Oye, tengo que hacer un álbum. No sabía que se iba a incendiar como lo hizo. Supuse que si rapeábamos, él me puso en el álbum. Eso es genial. No sabía que me iba a dar todo el amor que tenía. Así que todo mi enfoque estaba en completar un álbum. Eso fue todo. Quería terminarlo porque estaba conectado por contrato y, al mismo tiempo, sabía que había una audiencia esperando, así que debo cumplir. Ese fue todo mi enfoque.

Firmaste con EMI gracias a Lifes a Bitch. ¿Cómo surgió ese contrato discográfico?

Todo el mundo me estaba buscando en el momento de Lifes a Bitch. Tenía todas las discográficas derribando mi puerta. Solo quería reducir las cosas y hacer que tuviera sentido para mí. Y ellos estaban yendo más duro, así como Sony estaba yendo duro. Pero sabía que ese era el hogar de Nas y no quería invadirlo. Sabes, esa es su casa y necesitan tener sus mejores intereses en mente y no quería quitarle eso. Supuse que EMI tenía poder. Tenía dinero. Y no tenían tantos artistas allí. Creo que tenían a Gang Starr, y todos aman a Premier y Guru. Me imaginé que sabes qué? Déjame ir por este camino y ver a dónde me lleva.

¿Crees que Doe or Die se comercializó bien?

Entienda esto. No creo que EMI estuviera realmente basado en el hip hop, aunque tenían a Gang Starr allí. Ya sabes, por lo general las etiquetas se alimentan de los artistas. Por ejemplo, vas a la radio y puedes pagar y obtienes un descuento y obtienes cierto amor. O incluso ir a la publicación, tengo esta persona y esa persona y la siguiente persona. Pagamos esto y obtenemos ese amor. Así va el juego. El hecho de que Gang Starr y yo fuéramos probablemente uno o dos artistas de hip-hop allí, pero no era un sello de hip-hop como ese a pesar de que tenían dinero. Supongo que ciertas cosas no sucedieron por eso, por ciertas conexiones que tenían. Tal vez tenían conexiones más altas que no tenían nada que ver con el hip-hop y las cosas simplemente sucedieron. Eso es todo.

Pero tienes que entender que dentro de ese año, se retiraron. Así que sabía que eran problemas internos porque después de que salió Doe or Die , EMI cerró debido a problemas financieros. Ya me di cuenta de que eran problemas por eso. Entonces, cualquier amor que obtuve fue por mi fuerza y ??la música y mis afiliaciones con quienes estaba y lo que estaba haciendo.

Hablemos de los colaboradores. Tenías a Pete Rock, Buckwild, LES y más detrás de la producción. ¿Se acercó a ellos inicialmente?

Ya estaba en ese círculo con Nas y conocía a estas personas y estaban viniendo. Supongo que los productores también saben cómo trabajar en la sala. Este es su trabajo. Tienen que averiguar quién está bueno, quién no, quién es la próxima persona. Supongo que todos chocamos cabezas así. También conocía a Pete antes porque el gerente con el que estaba tratando era genial con Pete Rock. Así que conocía a Pete antes y supongo que vinieron otros productores y estábamos en el bloque.

Quiero hablar sobre la portada del álbum. Es muy literal con tu cara, un ataúd y muchas pilas. ¿Quién pensó en el concepto?

Tenía el concepto en mi cabeza y Daniel Hastings. Le disparó a la portada del álbum. Tenía la portada del álbum en mi cabeza. Era que o iba a conseguir el dinero, o iba a morir consiguiendo el dinero. Esa era mi mentalidad, cuál iba a durar la prueba del tiempo. Yo estando en ese ataúd o yo consiguiéndolo, y ese era el tipo de mentalidad que tenía.

Estás pensando en lanzar Doe or Die 2 este año. ¿Cuál ha sido el retraso?

Hay mucha política. Sacar música no es tan fácil. Especialmente cuando tienes las muestras. Tienes que aclarar ciertas cosas. Tienes que conseguir que ciertos artistas sean autorizados. Entonces querrás asegurarte de tener la casa adecuada que se tome en serio tu trabajo a medida que lo tomes. Me reduje. Es por eso que estoy lanzando mi propia tienda Quiet Money Direct. Ahora, tengo la casa. Ahora solo es cuestión de derribar estas muestras y hacer estas autorizaciones. Empieza a poner la música.

¿Sigues pensando que Doe or Die 2 es tu último álbum?

Sí, este será mi último álbum. Pero seguiré haciendo música para, digamos, bandas sonoras u otros artistas que voy a sacar. Apareceré en su música. En cuanto a mí, tuve una buena racha. Veinte años.

¿Con quién has estado trabajando para la segunda? Tenías una lista de deseos como Dre y West. DJ Toomp.

[Risas.] Todas estas personas están muy ocupadas, así que nada de eso entró en juego. Pero todavía tengo Buckwild. Pete Rock estará en cubierta. Premier estará en cubierta, y algunos nuevos productores. Será un sonido fresco y un nuevo comienzo. Será el Doe or Die 2 que quiero. No estoy atendiendo al sonido de 2015. Lo mantendré AZ, lo mantendré en Nueva York y lo mantendré para mis fanáticos. Eso es todo. No estoy buscando vender mil millones o un millón o un trillón y todo eso. Solo quiero atender a mis fanáticos y salir como quería salir. Lo hice a mi manera.

¿Cuál es tu relación con Nas ahora?

Estamos bien. Quiero decir, está trabajando. Tiene muchas cosas en marcha. Trato de mantener la calma con todas las personas con las que trabajé que consideramos familia, [como] The Firm, en lo que respecta a los productores con los que he estado afiliado. Intento estar bien con todo el mundo. Es lo que es. Se trata de la música. Él también es un hombre de negocios, así que lo está haciendo, así que nos ponemos al día cuando nos ponemos al día.

¿Sigues grabando canciones?

Sigo grabando canciones, sumando y restando. Estoy tratando de poner música para probar las aguas. No quiero simplemente saltar por ahí. Así que estaré lanzando una o dos canciones o tres canciones entre ahora y diciembre de todos modos. Así que estaré lanzando canciones preparándome para el álbum.

Veinte años después, Doe or Die se considera un clásico subestimado. ¿Cuál es tu respuesta a eso ahora?

Quiero decir, todos tienen un papel que desempeñar. Mientras yo esté en la conversación, está bien. Alguien tiene que estar en la cima. Alguien tiene que estar en el medio. Alguien tiene que estar en el fondo. Pero al menos estás en la conversación. Entonces, si está subestimado, pero todavía se habla de él, todavía estoy aquí y lo aprecio. Todo lo que puedo hacer es seguir sacando música.

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