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Searching for Sugar Man es un documental sobre un músico del que muy poca gente había oído hablar antes de este año. En los últimos seis meses, los festivales de cine desde Sundance en enero en Utah hasta los Hamptons en Nueva York el 21 de julio han jugado un papel central en la presentación de un cantante de protesta olvidado de 70 años de edad de Detroit: Rodríguez.

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Sixto Rodríguez grabó dos álbumes de folk rock conmovedor para la casa de Sussex de Bill Withers a principios de los 70. Totalmente inaudito en casa, su música echó raíces en Sudáfrica, donde sus temas políticos y personales resonaron con el floreciente movimiento contra el apartheid. Su leyenda creció allí, pero solo llegó a Estados Unidos cuando el sello independiente Light in the Attic reeditó Cold Fact en agosto de 2008. (Ha vendido 17,000 copias, según Nielsen SoundScan). Searching for Sugar Man brindará la mayor exposición de Rodríguez en casa.

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Una serie única de programas dobles de proyecciones y actuaciones ha generado una buena cantidad de rumores sobre el artista y este extraordinario documental sobre las curiosas facetas de su vida. La película se estrenó en el Festival de Cine de Sundance y Rodríguez actuó en BMIs Snowball en Park City, Utah; un concierto de Joes Pub en Nueva York complementó una proyección del festival Tribeca; menos de dos horas después de una presentación de South by Southwest, estaba en el escenario de Mohawk en Austin; y en Los Ángeles, Sugar Man se proyectó un martes, tocó en el Hotel Cafe el miércoles y habló sobre su música en el Museo de los Grammy el jueves con Death Cab for Cuties Ben Gibbard y los Jayhawks Gary Louris. Él tiende a interpretar lo que se le antoja una versión de Smoke Gets in Your Eyes o Midnight Oils Redneck Wonderland más su propio Inner City Blues, Street Boy o Forget It en la guitarra electroacústica de cuerdas de nailon que rara vez se ve.

La belleza de su presentación en vivo es que ves el alma simple, honesta y gentil que descubres en la película, dice el presidente de Sony Legacy, Adam Block, quien lanzará la banda sonora de la película el 24 de julio. (Light in the Attic sacará un doble -Edición de vinilo LP en agosto.) No está fingiendo. Es imperfecto y bastante magnífico.

Es un modelo único que expone la película y un artista que ha estado bajo el radar durante cuatro décadas que Sony Pictures Classics y Booking Agency esperan continuar cuando el documental se estrene en cines a partir del 27 de julio en Nueva York y Los Ángeles. La película se estrenará en las principales ciudades durante el verano; Rodríguez comenzará una gira por al menos 30 ciudades de América del Norte el 30 de agosto que se extenderá hasta el 5 de noviembre antes de dirigirse a Europa.

Estuvimos esperando alrededor de un mes para comenzar la gira para que se sintiera todo el impacto de la película, dice la agencia de reservas Christian Bernhardt, que ha contratado a Rodríguez durante más de tres años. Cubrimos las principales ciudades este año y luego vamos a los mercados secundarios el próximo año. Es un enfoque similar al que tomamos con Daniel Johnston cuando salió su película [The Devil and Daniel Johnston] [en 2005].

El modelo bien puede ser paralelo al esfuerzo de Johnston, pero la esperanza está más en línea con Anvil: The Story of Anvil, el documental de 2008 que le dio una nueva carrera a una banda de metal de Canadá que ha luchado durante mucho tiempo. La diferencia aquí es que Rodríguez, en los Estados Unidos, prácticamente se perdió de vista después de que sus dos discos no llegaran a ninguna parte a principios de los años 70 y ha hecho solo unas pocas docenas de shows en los últimos cuatro años. A nivel internacional, realizó una gira por Australia en 1979 y 1981 e hizo apariciones triunfales en Sudáfrica en 1998, el momento de recompensa en Sugar Man.

La búsqueda de Rodríguez la realizan algunos fanáticos y periodistas en Sudáfrica que aprecian su música. Para esos fanáticos, Rodríguez era tan grande como Bob Dylan, su aislamiento del mundo exterior los cegaba de los, ejem, hechos fríos. Abundaban los rumores de que se había suicidado en el escenario y estaban decididos a decir la verdad sobre su muerte.

Una vez que descubren que está vivo, se organiza una gira de victoria de seis espectáculos y, después de la primera noche, el percusionista de la banda de acompañamiento de Rodríguez se imagina que están en medio de un evento extraordinario y consigue que un amigo filme los espectáculos. Sin ese metraje, esta increíble historia podría parecer un engaño.

Los copresidentes de Sony Pictures Classics, Tom Bernard y Michael Barker, compraron los derechos norteamericanos de Sugar Man antes de la proyección de Sundance, sin verlo primero. (La película se vendió en otros 20 territorios, más recientemente en Japón y Sudáfrica). Bernard leyó la descripción y decidió: Si es la mitad de buena que lo que leí, entonces vale la pena tenerla. Y es el doble de bueno que lo que leí.

Con los derechos en mano, la película se proyectó para el presidente y director ejecutivo de Columbia Records, Rob Stringer, lo que llevó a que más Sony se uniera y se fijó una fecha de estreno para finales de julio. Es una gran película de fin de verano que puede prolongarse hasta el otoño y atrapar a los estudiantes universitarios que regresan, dice Bernard. Va a estar en el mercado por mucho, mucho tiempo porque el potencial va mucho más allá de la audiencia musical. Yo lo llamo el Shawshank Redemption de los documentales.

En 1970, la única persona que tenía la misma cantidad de fe en el hombre nacido como Sixto Rodríguez era Clarence Avant, quien hizo que el cantautor firmara por primera vez en Sussex Records. Avant bromea en la película que el debut de Rodríguez, Cold Fact, vendió seis copias y es posible que no esté tan lejos, ya que el álbum nunca llegó a las listas, ni siquiera a nivel local.

Aún así, Avant se quedó con él y envió a Rodríguez a Londres para grabar un segundo álbum, Coming From Reality, con el productor Steve Rowland. Lanzado en 1971, también fracasó justo cuando Sussex estaba disfrutando de su primer éxito, Withers, el sencillo entre los cinco primeros, Aint No Sunshine. Eliminado de la lista de Sussex, Rodríguez se alejó de la música y trabajó en la construcción y demolición, al mismo tiempo que obtuvo una licenciatura en filosofía y crió a tres hijas. Nunca se fue de Detroit.

Avance rápido hasta 2002. El DJ/productor norirlandés David Holmes puso la canción Sugar Man de Rodríguez en un mixtape que llamó la atención de Matt Sullivan, entonces en los primeros días de su sello de reedición Light in the Attic en Seattle. Pero como lo fue para muchos y esta es una parte clave de la historia de Searching for Sugar Man, encontrar información sobre Rodríguez fue más que difícil. Sullivan tardó un par de años en encontrar una copia de Cold Fact y finalmente compró un CD australiano en eBay.

Después de enamorarse de la música, Sullivan comenzó su propia búsqueda de Sugar Man, un viaje que lo conectó con el dueño de una tienda de discos en Sudáfrica, la hija de Rodríguez, Regan y Avant.

Tomó alrededor de tres o cuatro años convencer a Avant de sublicenciar los masters, dice Sullivan, quien recientemente instaló una casa en Los Ángeles para el sello. Estaba frustrado porque no podía encontrar a nadie en el negocio de la música tan apasionado por [Rodríguez]. [El productor de Cold Fact] Mike Theodore se puso en contacto con Clarence y acabó convenciéndolo de que éramos los adecuados.

Light in the Attic reeditó Cold Fact en agosto de 2008 y Coming From Reality en mayo de 2009. Sullivan también fue clave para que Rodríguez volviera al escenario, contratándolo en Joes Pub en Nueva York y Echo en Los Ángeles en 2008, luego en Londres y Chicago, donde abrió para Animal Collective al año siguiente. Unas pocas docenas de fechas siguieron a San Francisco, Vancouver, Seattle, Atlanta, pero las reediciones no despertaron el interés que despertó el documental.

Mientras Sullivan negociaba los derechos musicales de Rodríguez, Malik Bendjelloul, un documentalista de la televisión sueca, viajaba por países de habla hispana de América y África en busca de historias que pudieran contarse en segmentos de seis minutos. Su viaje, emprendido en 2006, iba bien.

Encontré seis historias que me gustaron, una en Etiopía, una más en Sudáfrica, una en México, dice Bendjelloul. Ya estaba feliz, y luego encontré la historia [de Rodríguez] y era 10 veces mejor. Era la mejor historia que había escuchado. Era una historia de Cenicienta, pero aún mejor. Tenía una gran banda sonora.

Bendjelloul, un joven delgado como un rayo cuya pasión por Rodríguez se manifiesta en un constante estado de exuberancia, cuenta esta historia en el patio del restaurante de un hotel de West Hollywood, California, donde Rodríguez, sentado a su lado con su habitual traje de color pastel oscuro, , lo está escuchando todo por enésima vez. Extrañamente, interrumpe.

¿Cenicienta? ¿A diferencia de la Bella Durmiente? Sabía dónde estaba y me gusta mi familia, dice Rodríguez, antes de soltar una carcajada.

Se han convertido en un dúo curioso en este viaje Bendjelloul, un fanático de la música que no puede creer que se haya pasado por alto el trabajo de Rodríguez, y Rodríguez, que se llama a sí mismo un artista musical/político y es tan probable que hable sobre Siria o la opresión política como sobre el negocio de la música o el periodismo. .

En las sesiones de preguntas y respuestas, Bendjelloul se remite con gusto al tema de su película y le permite contar partes de la historia que no están en la pantalla. A decir verdad, Bendjelloul sabe más sobre la historia que Rodríguez: filmó tres cuartas partes de la película antes de conocer al sujeto; solo porque tenía tanto metraje, Rodríguez accedió a aparecer ante la cámara.

Después de que me lo mostró, sentí que ya tenía suficiente sin mí, dice Rodríguez. Sólo estoy en la película ocho minutos. . . Él escogió todo y yo trato de tener algo que decir. Él fue amable conmigo.

Habrá interés en la banda sonora como una expresión independiente, dice Sony Legacys Block. Es parte de la cualidad mística de la historia. Cuarenta años después, la música se mantiene y, de alguna manera, es más relevante hoy de lo que se reconoció en ese momento. Todos creemos que es un artista que ha creado un magnífico cuerpo de trabajo, y me alegra que todavía esté aquí para disfrutar del reconocimiento.

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