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Presley entre bastidores en el Hotel Internacional el 1 de agosto de 1969.

La primera vez que Elvis Presley tocó en Las Vegas, los críticos lo odiaron. Apareciendo en el Venus Room del New Frontier Hotel en la primavera de 1956, el cantante hillbilly de 21 años con ojos soñadores y caderas bien lubricadas fue catalogado como el único cantante atómico de América. Dos años antes, manejaba un camión en Memphis por $45 a la semana. Ahora tenía un contrato con RCA Victor Recordings y un contrato cinematográfico con Paramount Studios.

En ese momento, Las Vegas era conocida por el glamour de la mafia, los hombres de nariz torcida con sombreros de fieltro y las damas con guantes blancos. Era la era de The Rat Pack. El mobiliario era moderno de mediados de siglo, los clientes vestían bien, la comida y la bebida eran caras y los clubes nocturnos estaban dirigidos por hepcats como Frank Sinatra y Dean Martin.

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Sin embargo, el público que llenaba los lugares era algo mayor para los estándares actuales, en su mayoría entre los 50 y los 60 años. Después de la Segunda Guerra Mundial, los veteranos habían tenido un comienzo tardío en la vida. La cultura juvenil iniciada por sus hijos, los baby boomers, todavía estaba en su etapa embrionaria. Y todavía mal entendido.

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Mientras se para allí agarrando su guitarra, tiembla y se estremece como si estuviera sufriendo de picazón en la ropa interior y zapatos calientes, escribió Ralph Pearl en Las Vegas Sun.

Para el gastador o espectador promedio de Las Vegas, [Elvis es] un aburrimiento, escribió otro de los críticos del Sun , Bill Willard.

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Hoy, un viaje a Las Vegas confirma la perdurable influencia de Elvis. Los imitadores de Elvis actúan en el Hotel Flamingo, el Hotel Harrahs y Planet Hollywood. Los Elvis disfrazados distribuyen periódicos de gran formato para los servicios de escolta. Hay una Suite de Elvis en el Hotel Las Vegas, y un festival y desfile anual de Elvis. El ex alcalde Oscar Goodman y su esposa, la alcaldesa actual, Carolyn Goodman, tradicionalmente viajan en un Cadillac rosado con un imitador de Elvis. En el Hard Rock Cafe hay discos de oro, cinturones, una guitarra rota y un telegrama de Elvis y su manager, el coronel Tom Parker, a The Beatles.

Elvis actuando en 1975 a los 40 años.
Elvis marcó un cambio importante en Las Vegas, dice Oscar Goodman. Durante su administración de 12 años, la ciudad se hizo conocida por su eslogan subido de tono: Lo que pasa en Las Vegas, se queda en Las Vegas. Elvis cerró la brecha entre los años de Frank Sinatra/Rat Pack y lo que ves hoy: grandes nombres, grandes espectáculos, grandes salas llenas. Más que cualquier otro artista, Elvis marcó la pauta.

Inspirado en parte por el matrimonio rápido de Elvis con Ann-Margret en el clásico Viva Las Vegas de 1964, hay al menos media docena de capillas que ofrecen bodas de Elvis. (La canción que da título a la película es el tema no oficial de la ciudad). En Planet Hollywood, un Elvis oficiará y cantará hasta tres canciones. (La propiedad que hoy ocupa Planet Hollywood fue una vez el Hotel Aladdin, donde Presley, entonces de 32 años, se casó con Priscilla Ann Beaulieu, de 21 años, en 1967, el primer matrimonio de ambos).

Recientemente, el Westgate Las Vegas Resort, anteriormente el International Hotel, donde Elvis registró un récord de 837 presentaciones consecutivas con entradas agotadas durante siete años, frente a un total de 2,5 millones de personas, anunció planes para cooperar con el patrimonio de Elvis Graceland para llevar una exhibición permanente al hotel. .

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Básicamente, Elvis nunca murió, dice Travis Allen, un ex electricista que aparece todas las noches en Planet Hollywood como Elvis. Allen señala que él es el único Elvis solista con una banda en vivo tocando en un hotel importante. Su material abarca todos los períodos de Elvis, desde joven y guapo hasta la versión hinchada con el mono de lentejuelas.

La gente se me acerca todas las noches y me dice: Gracias por mantener viva la memoria, dice Allen. Ningún otro artista jamás tuvo su control sobre una audiencia.

El 31 de julio de 1969, un año después de que su gran especial de regreso en la televisión revitalizara su carrera, Elvis realizó su primer espectáculo con entradas agotadas en el International.

Esta vez las críticas quedaron sin aliento:

Elvis obtuvo una aprobación constante y rugiente de sus admiradores que casi se arrojaron a los pasillos y al balcón mientras Pelvis cantaba sus muchos éxitos de rock and roll mientras se entregaba ferozmente, casi salvajemente, a sí mismo, escribió Pearl at the Sun.

Su aura era increíble. Te ponía la piel de gallina, dice Carolyn Goodman, quien asistió a sus espectáculos y conoció a The King varias veces.

Elvis con Sammy Davis Jr. (izquierda) entre bastidores en el Showroom del International en 1970.

Elvis Presleys 1974 Concierto de Memphis recordado con 2 CD Set

Al día siguiente, Parker negoció un contrato de cinco años para que Elvis tocara cada mes de febrero y agosto, con un salario anual de $1 millón.

Durante los siguientes siete años, Elvis gobernó el Strip. Las entradas para su cena con espectáculo costaban $17,50 e incluían langosta o bistec. El espectáculo de medianoche incluía bebidas y costaba un poco menos. En un período de 29 días, Elvis tocó para 101.509 invitados. Durante siete años, se dice que vendió $ 43,7 millones en boletos, un estimado de $ 171 millones en dólares de 2015.

A medida que pasaban los años, y Elvis se transformó de corpulento a fornido y a obeso, también evolucionó la cultura de Las Vegas y la nación, aunque no del todo en la misma dirección. En cierto sentido, Elvis representó una era inocente, cuando la juventud de la nación comenzaba a separarse de la cultura de sus mayores, lo que se conocería como la brecha generacional. Cuando la guerra de Vietnam subió la apuesta, con el reclutamiento obligatorio y 58.220 muertos, las inocentes baladas de amor de Elvis y las pegadizas melodías bailables dieron paso a la ira y la pasión de los rockeros de la generación Woodstock, que tomaron su forma del R&B pero agregaron nuevos y más contenido poderoso.

Pero Las Vegas no era Altamont ni siquiera el Fillmore; la ciudad del pecado que la mafia había construido en el desierto estaba aislada, bien vigilada y era cara. Aunque Elvis atrajo audiencias más jóvenes con dinero para gastar, no trajo hippies o bandas de rock. Más que nada, lo que hizo fue hacer que las superestrellas en decadencia encontraran un segundo (o incluso un tercer) acto de su carrera en Las Vegas. De esa manera, Elvis allanó el camino para gente como Britney Spears.

El bien documentado gusto de los King por la buena vida también ayudó a establecer otro tipo de tono en Las Vegas: como un oasis de excesos. Dean Martin y los Rat Packers eran borrachos juguetones; El sudoroso Elvis estableció un nuevo estándar de libertinaje.

Hacia el final de su carrera, se decía que Elvis era adicto a una variedad de medicamentos recetados por cinco médicos diferentes. Sus frecuentes dietas estrictas también le afectaron, al igual que su horario interminable, la muerte de su amada madre y la ruptura de su matrimonio con Priscilla en 1972. Oscar Goodman conoció a Elvis durante las visitas al médico líder de la ciudad, el Dr. Elias Ghanem. (Tuve un caso severo de gota y Elvis siempre estaba siendo tratado por varias enfermedades).

La exhibición Graceland de Elvis Presley se dirige a Las Vegas

Según Jody Ghanem, la viuda del médico, Elvis se quedó durante semanas en la casa de Ghanem, mientras el médico intentaba quitarle los medicamentos. Elvis le regaló al doctor un Stutz Bearcat de 1971 y varios anillos, uno de ellos una gran herradura con diamantes. Una vez, Elias tomó medicamentos de Elvis y los vació y los reemplazó con cápsulas de azúcar, dice Ghanem, ex Radio City Rockette. Elvis era supersticioso. Tuvo la premonición de que iba a morir a los 40 años, la misma edad que su madre.

Las últimas presentaciones de Elvis en Las Vegas fueron del 2 al 12 de diciembre de 1976. Después de regresar a Graceland en Memphis, murió el 16 de agosto de 1977, a la edad de 42 años.

Puede que Elvis se haya ido, pero nunca ha salido del edificio, dice el imitador de Elvis Allen, poniendo su mejor acento de Memphis.

Esta historia apareció originalmente en la edición del 21 de marzo de Billboard.

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