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Merv Griffin, el magnate que presentó un programa de entrevistas homónimo durante más de 20 años, creó los programas de juegos mundialmente populares Jeopardy! y Wheel of Fortune y supervisó un imperio diversificado a través de Griffin Group, murió ayer (12 de agosto) de cáncer de próstata en Los Ángeles. Tenía 82 años.

La influencia de Griffin resuena a través de innumerables industrias: comenzó su carrera en la década de 1940 como cantante, luego se convirtió en actor contratado por Warner Bros., protagonizó Broadway, pasó a ser presentador de televisión, creó programas de televisión, comenzó una compañía de producción y eventualmente fue propietario de hoteles, casinos, estaciones de radio y más.

Cuando Griffin ingresó al hospital hace un mes, estaba trabajando en la primera semana de producción de un nuevo programa de juegos sindicado, Merv Griffins Crosswords, dijo su hijo Tony.

Griffin ganó fama nacional por primera vez cantando una versión falsa de Cockney de Ive Got a Lovely Bunch of Coconuts, que encabezó las listas de éxitos en todo el país. Siguieron otros éxitos y una breve carrera cinematográfica, durante la cual causó revuelo al compartir con Kathryn Grayson el primer beso con la boca abierta en la historia de Hollywood.

Pero Griffin se convirtió en un nombre familiar como presentador de The Merv Griffin Show, creado por NBC en 1962. Fue distribuido por Group W en 1965 en un formato de 90 minutos, lo que le dio un control creativo completo sobre todos los aspectos del programa. Griffin presentó a los estadounidenses estrellas futuras como George Carlin, Richard Pryor, Lily Tomlin, Jerry Seinfeld y Whitney Houston. También entrevistó a cuatro presidentes de EE. UU., Martin Luther King Jr., el premio Nobel Bertrand Russell y John Lennon, en su única entrevista televisiva cuando aún era Beatle.

Mi satisfacción provino de conversar con personas inteligentes que tenían algo importante que decir, dijo Griffin. En total, presentó 5.500 espectáculos y entrevistó a más de 25.000 invitados durante 23 años.

Griffin luego creó Jeopardy! y Wheel of Fortune, los dos programas de juegos más exitosos en la historia de la sindicación de televisión y escribieron sus temas principales. Estos dos espectáculos, que se ven en todo el mundo, le reportaron a Griffin más de mil millones de dólares en 2005.

En 1986, Columbia Pictures Entertainment, entonces una subsidiaria de Coca-Cola Co., compró su productora, Merv Griffin Enterprises, por 250 millones de dólares. Ese año, la revista Forbes lo nombró el artista de Hollywood más rico de la historia en su lista anual de las 400 personas más ricas de EE. UU.

En 1987, estableció el Grupo Griffin, cuyas participaciones incluyen el Beverly Hilton y muchos otros hoteles y resorts, estaciones de radio, casinos y empresas relacionadas con la equitación. El Grupo Griffin también incluye a Merv Griffin Entertainment, la entidad de producción formada en 1995 que ha creado y vendido numerosos proyectos de cine y televisión.

Mervyn Edward Griffin Jr. nació el 6 de julio de 1925 en San Mateo, California. Emprendedor desde temprana edad, también estudió como pianista clásico. A los 19, cantaba en San Francisco Sketchbook, un programa de radio sindicado a nivel nacional que se transmitía desde San Francisco. Empezó un viernes; el lunes, el nombre del programa se cambió a The Merv Griffin Show.

En un año, fundó Panda Records, que produjo Songs by Merv Griffin, el primer álbum estadounidense jamás grabado en cinta magnética, ahora consagrado en el Museo Ampex de la Universidad de Stanford. Griffin pronto tomó un concierto de gira cantando con la orquesta de Freddy Martins, tocando en lugares de todo el país. En 1952, comenzó una breve carrera cinematográfica que incluyó So This Is Love, con el polémico beso, y The Boy From Oklahoma.

Al mudarse a Nueva York poco después para comenzar de nuevo, Griffin consiguió un trabajo como presentador de Look Up and Live de CBS-TV, un programa religioso de los domingos por la mañana con Mahalia Jackson y Sidney Poitier como artistas habituales. Luego presentó el programa matutino de CBS y se convirtió en un invitado habitual en The Jack Paar Show, The Arthur Murray Show y otros.

A fines de enero de 1962, Griffin reemplazaba a Paar una vez por semana en The Tonight Show. Sus índices de audiencia fueron tan altos que NBC le dio su propio programa de entrevistas de una hora. Una de sus primeras decisiones fue contratar a Woody Allen para una aparición semanal.

Cuando NBC canceló The Merv Griffin Show en 1963 y recibió 160.000 cartas de protesta en menos de dos semanas, la cadena rápidamente lo volvió a poner en el aire. Ordenaron su programa de juegos Word for Word, que se basó en su interés de toda la vida por las palabras y los acertijos. Poco después, creó Jeopardy! que se lanzó en 1964. Wheel of Fortune se inclinó en 1975.

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