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Un desfile de personas con vestimenta elaborada y exagerada y máscaras que oscurecen sus rostros desfilan hacia un templo sagrado de muchos milenios de antigüedad, unidos por un encantamiento sobre el objetivo de trascender este cuerpo mortal. Podría ser un rito antiguo o si la legendaria artista de múltiples guiones Nona Hendryx y su banda de colaboradores tienen algo que ver con eso, solo otro sábado por la noche en el Museo Metropolitano de Arte de Nueva York.

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El encantamiento en cuestión era la composición Rocket Number Nine de Sun Ras de 1960, el templo era el Templo de Dendur de los Mets, y el desfile presentaba a Hendryx y un conjunto de músicos y bailarines, todos combinados para conectar el hito de Nueva York con algo al menos conceptualmente alineado con el tipos de rituales que podría haber albergado en su hogar egipcio original. Nona Hendryx and Disciples of Sun Ra in the Temple fue planeado por Hendryx como parte de la serie de un año de Harlem Stages, The Cosmic Synthesis of Sun Ra and Afrofuturism, de la cual es directora artística.

La actuación ambiciosa e inmersiva contó con versiones pulidas (pero no demasiado pulidas) de composiciones clásicas de Sun Ra como Space Is The Place, When There Is No Sun e Enlightenment como pieza central de un viaje conceptual multimedia, desde las luces caleidoscópicas proyectadas en el antiguo templo. hasta los trajes de vanguardia diseñados por el artista de Cochiti, Virgil Ortiz, de la era espacial, e incluso un tratamiento metálico y escultórico en los soportes de micrófono. Las esculturas vivientes, como Hendryx se refería a los bailarines, no se presentaban en el escenario sino alrededor del público en los pasillos. No se dejó ningún detalle sin examinar, lo que corresponde dada la larga historia de Sun Ras de actuaciones de alto concepto en la actualidad, Sun Ra Arkestra todavía se presenta con toda la indumentaria afrofuturista.

Hendryx vio a Sun Ra por primera vez a fines de la década de 1960, cuando se mudó de Nueva York a Filadelfia justo cuando Patti LaBelle y los Bluebelles se estaban transformando, como ella dice, un grupo de chicas, en el LaBelle más experimental que finalmente adoptó elementos de Afrofuturismo tanto en su vestuario como en sus canciones, que en su mayoría fueron escritas por Hendryx.

Realmente se consideraba este espacio musical extraño, de culto y singular, dijo Hendryx a Nosotros sobre la reputación de Arkestras en ese momento. Me intrigaba y quería saber más, así que vi tocar a Arkestra en un pequeño club de Filadelfia. Estaba anonadado.

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Hendryx se ha mantenido conectada con Sun Ra y la escena musical afrofuturista experimental a lo largo de su carrera, e incluso hizo un álbum con Kahil ElZabar (un ex alumno de la institución vanguardista de Chicago, la Asociación para el Avance de los Músicos Creativos) en 2011. Eso la convirtió en una elección natural para dirigir la serie Harlem Stages Afrofuturist, que incluye proyecciones de películas, talleres de ficción especulativa y actuaciones de experimentalistas emergentes como Moor Mother y Black Quantum Futurism, a quienes Hendryx ve como los herederos de la tradición afrofuturista.

También están fuera de Filadelfia, lo cual es interesante, ¿sabes? ella dice. Dos jóvenes negras que han abrazado totalmente la teoría cuántica afrofuturismo, no solo desde una perspectiva musical, sino con el conocimiento de quiénes somos, y qué hacemos aquí en el tiempo que estuvimos aquí, y qué es el tiempo y qué significa para ti. ?

Fue fácil considerar esas grandes preguntas durante la actuación de una hora y media de duración, donde la música manejada maravillosamente por el alumno de Arkestra y trombonista Craig Harris se movió sin problemas a través del hard bop y el hip-hop, el reggae y el rock, el concepto reemplazando cualquier noción de ortodoxia de género. La forma en que más me describiría es un proveedor de funk, dice Hendryx. Como Sun Ra, mezclándolo todo para crear algo que soy yo. Mientras su rico alto resonaba junto con varios sintetizadores defectuosos y sonidos espaciales cursis en el espacio histórico, viajar hacia el cielo no parecía tan descabellado, la banda misma podía verse reflejada en los enormes paneles inclinados del Templo, tocando entre las estrellas.

Hendryx respondió algunas preguntas más sobre la serie unos días antes de la presentación.

¿Cuándo empezaste a adentrarte en el afrofuturismo?

Creo que fue a finales de los 60 hasta los 70 para mí. Muchas de las personas con las que interactuaba eran poetas y escritores de Nueva York que exploraban la experiencia africana y la diáspora, como Last Poets y Nikki Giovanni. Hablando con Alvin Ailey, Ellis Haizlip (quien creó el programa de televisión Soul! ), fueron muy progresistas en su forma de pensar, pero también muy conectados con sus raíces africanas. Había tantas cosas sucediendo en ese momento, tanta exploración de la música, empujando los límites, la gente estaba explorando como loca. Era un tiempo maduro.

¿Qué te hizo querer emprender este proyecto?

Para que pudiera corregir la falta de comprensión de que todo sale de África, hasta donde sabemos rompiendo esas brechas entre los africanos, los egipcios, los indígenas de las Américas. Todo eso es realmente parte del afrofuturismo. El afrofuturismo siempre ha estado y siempre está evolucionando.

Esta serie rinde homenaje a una tradición específica, pero el afrofuturismo se trata (por supuesto) de mirar hacia adelante y hacia atrás a la vez. ¿Qué significa para ti que cuando la gente mira hacia atrás a tu trabajo con LaBelle ahora, lo ven como adelantado a su tiempo?

Estoy mucho más interesado en crear lo siguiente, ser capaz de involucrarme realmente con los jóvenes y transmitir lo que he podido evolucionar con el tiempo. Más allá de la música, ayudándolos a comprender que hay un legado que conocer y poseer y ser responsable de decirles que sea lo que sea que LaBelle haya significado para la cultura, si los negros no lo toman y lo apropian como parte de nuestra cultura, alguien más lo hará. Eso es lo que es importante para mí.

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