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Cuando Willie Wilkerson Jr. conoció a Aretha Franklin, a quien llamó su amiga para siempre a mediados de los años 80, sus hijas dicen que no estaba seguro de quién era ella.

Los dos vivían en Detroits Riverfront Apartments y cada uno estaba afuera tomando un poco de aire, Wilkerson con la pierna enyesada. Franklin le indicó que viniera y firmara su yeso, y eso comenzó una relación que duró hasta la muerte de Franklin en agosto de 2018, con Wilkerson junto a su cama.

Ella fue una parte muy importante de su vida, le dice a Nosotros su hija menor, Tequila Tiki Wilkerson. Ellos se aman. Eran como mejores amigos. Se llamaban cariño. Ella lo llamaba todo el tiempo. No hay nada que él no haría por ella. Tenían una relación especial.

Willie Wilkerson, quien estuvo brevemente comprometido con Franklin durante 2012 y fue una parte integral de su séquito de gira, murió el 8 de abril a la edad de 72 años en un hospital suburbano de Detroit por complicaciones de COVID-19.

Era un gran tipo, dice Hilton Kincaid, guardia de seguridad de Franklin desde hace mucho tiempo y amigo cercano de Wilkerson. Teníamos un gran séquito y una gran relación, y Willie fue una gran parte de eso. Aretha obviamente vio su corazón y eso le permitió confiar en él. Willie era la única otra persona en la que tenía suficiente fe para manejar sus asuntos comerciales y personales.

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Si bien el público conoce a Wilkerson debido a su relación con Franklin, ya había llevado una vida exitosa antes de que se conocieran. Criado en el lado este de Detroit, fue un veterano de la Guerra de Vietnam con los Marines de EE. UU. y regresó para pasar 20 años como operador de un camión de bomberos en el Departamento de Bomberos de Detroit. Fue el mejor que jamás lo hizo, y no solo digo eso, señala David Webster, que todavía es capitán del departamento y se refirió a Wilkerson como el tío Will. Fue uno del primer grupo de personas que conocí cuando llegué al trabajo, y fue realmente servicial y solidario. Nuestra relación realmente floreció.

Durante su tiempo en el departamento, Wilkerson también alquiló una pequeña flota de taxis, y Kincaid incluso recuerda haberle comprado un perro. Willie era simplemente un tipo de vendedor natural, una gran sonrisa contagiosa, y la gente simplemente lo amaba, dice Kincaid. Al señalar que Wilkerson era el mayor vendedor de boletos para el beneficio del departamento de bomberos, su hija Tanya Thompson agregó que era un hombre convincente y un tipo realmente abierto y honesto. Si quería hacer algo, quería hacerlo lo mejor que pudiera, desde cortar el pasto hasta freír pollo.

Sus hijos, tres hijas (Wilkerson, Thompson y Sandra Evangelista) y su hijo Kenny McGovern, también fueron la máxima prioridad. Tiki Wilkerson recuerda que su padre llegó a su casa en medio de la noche para matar una araña y otro viaje para librarse de los hámsteres del ático. Sus hijos eran su vida. No hay nada que él no haría por nosotros, dice ella.

Con Franklin, Wilkerson fue una compañera devota que, además de su tiempo personal, organizaba las partituras de sus orquestas, se ocupaba de las operaciones entre bastidores y entre bastidores, como cambios de vestuario, preparar el té durante los descansos y actuar como asistente de facto. guardaespaldas de respaldo. También hizo un cameo en el video de Franklin para Jimmy Lee, un sencillo de su álbum Aretha de 1986.

Estaba un poco pendiente de él al principio, pero resultó que era un tipo muy, muy genuino, dice Kincaid. Willie siempre la mantuvo feliz, lo que me permitió hacer mi trabajo. Él era una parte integral para asegurarse de que sus necesidades sociales o de felicidad fueran satisfechas. Desarrollé un gran respeto por él.

Aunque Kincaid dice que Wilkerson le había propuesto matrimonio a Franklin en ocasiones anteriores, se sorprendió cuando ella anunció públicamente su compromiso el 2 de enero de 2012. Willie no se enteró hasta el día siguiente de que ella lo había dicho, recuerda Kincaid. Todos lo llamaban para felicitarlo. ¿Felicidades por qué? Will le dijo, Re, ¡hubiera sido bueno si me lo hubieras dicho! Nos reímos mucho al respecto. Sin embargo, el compromiso se canceló solo tres semanas después, y Franklin dijo en un comunicado que nos estábamos moviendo demasiado rápido y que había una serie de cosas que no se habían pensado a fondo.

Willie y Aretha se amaban, pero no eran amantes, dice Kincaid, cuyo último contacto con Wilkerson fue un mensaje de texto Lo tengo, en referencia al COVID-19. Pero funcionó porque siguieron siendo queridos, queridos, queridos amigos para siempre. Él siempre estuvo ahí. Él era una gran parte de su vida. Tiki Wilkerson agrega que durante su enfermedad, su padre estuvo constantemente en la casa de Franklin. Él la limpió, la alimentó, cocinó para ella, pasó horas allí con ella, recuerda.

Además de sus hijos, a Wilkerson le sobreviven su segunda esposa, Doris Ogburn, 10 nietos, seis bisnietos y un gran danés llamado Max.

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